Saint-Saëns Camille

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Saint-Saëns Camille

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Qui était-il ? Quelle était sa musique ?

Éléments biographiques

Compositeur Français, né en 1835, mort en 1921, ayant vécu à Paris la plupart de sa vie, bien qu'il a toujours voyagé, que ce soit en Europe, aux Etats-Unis et en Afrique du Nord. Une très longue vie musicale, puisque, enfant prodige, il donne un premier concert à 11 ans, et effectue une tournée aux Etats-Unis à 80 ans. La liste de ses compositions fait état de cette longévité.

Couvert de décorations et de succès, il a souffert de critiques nourries à la fin de sa vie, notamment à cause de son opposition à la "musique nouvelle". Il est le chef de file de ses opposants, provoquant notamment un scandale lors de la première du Sacre du Printemps de Stravinski, ou en publiant des critiques particulièrement acerbes sur la musique de Wagner, Mahler ou Schoenberg. Il faut dire que le début du XXème siècle est le théâtre de guerres musicales vives entre Français et Allemands. Triste période dont il faut pourtant parler pour comprendre pourquoi Camille Saint-Saëns est tombé dans l'oubli après sa mort.

D'un côté la musique Française dérive vers l'impressionnisme épuré à l'image de Debussy, ou vers le jazz à l'image de Ravel, entrainés par les idées de Saint-Saëns notamment ; et de l'autre la musique Allemande dérive vers l'atonalisme (musique sans relief) à l'image de Strauss (Richard) ou Schoenberg et le gigantisme à l'image de Mahler, entrainés par les idées de Wagner notamment. Si les Allemand ont perdu la guerre mondiale, il ont gagné la guerre musicale : Saint-Saëns est relégué au rang de compositeur "du passé", du classicisme, du franchouillard, de l'académique, et Wagner est propulsé au rang de génie incontesté, visionnaire, inactuel et intemporel. Ce malentendu, particulièrement injuste, persiste encore de nos jours : le fanatisme envers Wagner est tout aussi courant que le dédain envers Saint-Saëns.

C'est oublier bien vite les compositions de cet immense compositeur qu'est Saint-Saëns. Outre une production longue et variée, s'étalant de sonates pour piano et hautbois à symphonies avec orgue, concertos pour violon, pour piano, une quinzaine d'opéras, et d'innombrables pièces pour piano ou orchestre de chambre. Il est également le compositeur de la première musique de film de l'histoire du cinéma : l'assassinat du Duc de Guise. Il est également, avec Liszt, l'inventeur des poèmes symphoniques. Ces compositions, dont de nombreuses sont d'un très grand intérêt et d'autres positivement géniales lui ont assuré une notoriété encore active chez les amateurs, dont nous faisons partie. Pour ma part, je crois comme Debussy que "M. Saint-Saëns est l'homme de France qui connait le mieux la musique".

Style

Venons-en au style. Saint-Saëns a l'avantage de me faciliter la tâche, honorable mais parfois complexe, de décrire le style de ses compositions. En effet il a conservé une même ligne directrice pour l'ensemble de ses oeuvres. Je parle essentiellement, fidèle à mes attraits, de ses compositions pour orchestre, ou soliste et orchestre. En fait il est impossible de caractériser la musique de Saint-Saëns sans parler de musique de chambre : toutes ses compositions se basent sur le principe de dialogue entre les instruments, solistes ou groupes, utilisant ainsi l'orchestre symphonique comme un orchestre de chambre et non comme une entité unique (à l'opposé d'un Verdi ou d'un Bruckner). Cela donne un équilibre tout particulier à sa musique. Ici chaque instrument à son rôle à jouer, aucun n'est véritablement un support ou un accompagnement aux instruments "principaux". Les oeuvres de Saint-Saëns s'inscrivent dans l'héritage de Beethoven, en particulier ses premières. Cela produit une musique parfois impétueuse, battante, martelante parfois, souvent obsédante. Mais Saint-Saëns, à la différence d'un Brahms, a su apporter une touche d'esprit très différente, que je n'hésite pas à qualifier de "grain de sel Français". Par là j'entends une élégance bien plus marquée, une subtilité de chaque instant, une thématique plus légère, plus aérienne, plus gracile. Et là encore l'équilibre est savamment dosé entre force et impétuosité d'un côté et tendresse et légèreté de l'autre. C'est une prouesse que peu de compositeurs parviennent à atteindre (je ne citerai ici que Berlioz ou Rimski-Korsakov). Jamais la musique de Saint-Saëns ne vire à l'excès, mais elle manque parfois de matière.

Oeuvres majeures et oeuvres à éviter

On se reportera à la section oeuvres pour découvrir une critique plus détaillée de l'ensemble des oeuvres de Saint-Saëns.

Il est impossible de manquer les 5 concertos pour piano et orchestre de ce compositeur. Bien qu'ils n'atteignent pas le génie d'autres compositions, ils sont d'une qualité toujours vivante et dynamique. On retiendra en particulier le second et le cinquième. Son deuxième concerto pour violon et orchestre est un sommet du genre, avec certainement un des plus beaux mouvements lents de toute la musique. Ses poèmes symphoniques sont également immanquables : Phaéton, le Rouet d'Omphale, la Danse Macabre, l'Introduction e Rondo Capriccioso (pour violon et orchestre). Sa troisième symphonie avec orgue est un monument de la musique Française, où le compositeur ouvre une voie vers laquelle personne n'est plus allé, ce qui est dommage. Et bien entendu, le couronnement de toute sa production, une oeuvre intemporelle, génialissime : le Carnaval des Animaux, pour orchestre de chambre avec deux pianos. Enfin toutes ses petites pièces pour orchestre ou piano et orchestre sont réussies.

Même si les oeuvres de Saint-Saëns sont toujours plaisantes à l'oreille, étant donné le style que j'ai décrit, on peut faire l'économie de ses premières symphonies et de ses compositions pour orchestre et violoncelle.

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