Mahler Gustav

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Qui était-il ? Quelle était sa musique ?

Compositeur Autrichien né en 1860 et mort en 1911, Mahler était un chef d'orchestre hors pair avant d'acquérir, quelques dizaines d'années après sa mort, une notoriété planétaire en tant que compositeur, suite à la redécouverte de ses symphonies, qui lui avaient assuré une médiocre popularité en son vivant. Il est impensable de nos jours de trouver une salle de concert qui ne joue aucune de ses symphonies lors d'une saison. L'ensemble des grands chefs d'orchestre du XXème siècle se sont frotté à son œuvre, enregistrant plusieurs dizaines d'intégrales et centaines de version de ses symphonies, avec des orchestres des quatre coins du monde. Les lecteurs familiers de ce site comprendront que je trouve ce type de succès pour le moins suspect, le fait d'exhumer des cadavres musicaux n'étant pas précisément ma passion. Néanmoins même sans l'avoir entendue la musique de Mahler est réputée pour des qualités particulièrement attirantes : orchestration riche, contrastée et variée, innovations mesurées en termes d'harmonie ou de percussions, héritage de Bruckner, dimensions et effectifs importants, effets de masse orchestrale imposants, personnage mégalomane. Elle possède également certains défauts qui me rebutent : bien trop jouée, réputée pour être "difficile", bien trop "complexe", trop liée aux lourdeurs germaniques musicales. Ces derniers points m'ont empêchés de m'y plonger tôt. C'est aujourd'hui chose réparée.

Il est vrai que les œuvres de Mahler sont longues, chargées, lourdes et bien souvent démesurées. Mais ce qui frappe le plus dans cette production de 9 symphonies, et 7 Lied est la disparité de la production. En effet, l'inspiration est extrêmement variable d'une œuvre à l'autre, comme les effets orchestraux déployés. On retrouve ici la patte du chef d'orchestre dont le but est avant tout de démontrer sa maîtrise de la direction en explorant les diverses possibilités d'un orchestre philharmonique, avec ou sans chœurs ou solistes. Il en résulte une inégalité frappante. Sans entrer dans le détail de chaque œuvre qui fait l'objet d'un article précis, on se doit de signaler un certain égarement dans la production : autant certaines œuvres ou idées sont positivement géniales, autant certaines sont fades, creuses, bruyantes ou vulgaires. La vacuité de certains passages est véritablement stupéfiante quand on la compare à d'autres constructions grandioses.

Une chose est sûre, à travers son œuvre, Mahler me semble clore une dimension de la musique qui avait été ouverte par Berlioz. Mahler pousse à bout, et même à l'excès l'ensemble des effets orchestraux que Berlioz avait rendu possibles. Après lui, il n'y a plus de poursuite envisageable dans la voie de l'expansion, il faut prendre une autre direction. Ce sera celle de Debussy et Ravel, ou de Stravinski, Prokofiev, et Chostakovitch, ou de la musique atonale. Après Wagner, Liszt, Verdi, Bruckner, Tchaïkovsky, et Rimski-Korsakov, Mahler vient mettre à point d'arrêt à cette partie de l'histoire de la musique (celle qu'on appelle classico-romantique, et qui perdurera pour notre bonheur dans de nombreuses musiques de film). En ce sens Mahler n'est pas "moderne" et s'inscrit dans une histoire chargée d'influences et d'héritages, là encore on retrouve le statut du chef d'orchestre, choisissant de composer pour (essayer de) synthétiser ou dépasser tout ce qu'il a dirigé. En une phrase on pourrait dire que Mahler a cherché à unifier la grâce et la dimension narrative et imagée de Korsakov avec la longueur, la masse et la solidité d'un Bruckner, pour le meilleur et pour le pire.

Mon conseil

Bien que je récuse souvent ce qualificatif, je dois admettre que la musique de Mahler est parfois difficile : souvent longue, chargée, et dense, elle demande une concentration particulière pour être entendue, d'abord, appréciée ensuite. Malheureusement il s'agit parfois, voire souvent, d'une façade, le fond ne méritant pas les efforts qu'il demande. Il n'empêche que je place sa sixième symphonie parmi les plus grandes œuvres de tous les temps. Très longue (1h30), très dense (beaucoup de passages avec 3 ou 4 couches musicales indépendantes), très chargée émotionnellement, et très contrastée, cette symphonie illustre à mon sens le génie de Mahler, alliant une masse et une endurance orchestrale inouïes à une musique aux élans lyriques, tragiques (au sens fort), et narratifs, qui vous clouent littéralement sur place. Il convient ensuite de citer sa première symphonie, bien que plus classique et comportant des excès tant de masse que de vide. Puis la huitième, malgré un long passage central sans intérêt. Enfin Le chant de la Terre, avec son dernier mouvement d'une noirceur obsédante. La marche funèbre introductrice de la cinquième symphonie est son seul intérêt. On évitera à bon escient les deuxième, troisième, quatrième, septième, et neuvième symphonies, qui, malgré quelques qualités, sont bien trop vides pour leur longueur. Par contre en termes de curiosités musicales, elles ont leur place dans une discothèque.

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